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电子图书的“圈地运动”和通用之路

唯有通用,才是活路

水电知识网 〔2003-6-6 8:38:00〕   本报记者 陆杰   来源: 中华读书报  
书不同文的纷扰

  在2003年5月“电子图书开放论坛(O eBF)”发布的一份电子图书调查报告中说:70%的读者认为如果电子图书能够在各种电脑上阅读他们就会购买。读者的这种心理是很自然的:比如说你买一个印刷的图书,而这本书只能放在公文包里却不能放到旅行包里、或者说你只能在书房里看却不能在卧室里看,你同样也不可能接受。而就目前的情况来看,电子图书的跨平台兼容还远远不够,一方面所有的电子图书阅读软件都还没有做到能够支持所有的硬件或软件平台。以拥有5亿用户、在全世界范围内普及率最高的PDF(Portable Document Format)格式为例,Adobe公司的阅读软件Acrobat Reader目前虽然已经有Windows、Mac、Palm OS、Pocket PC、Symbian OS、Linux、Sun Solaris、SGIIRIX、IBM AIX、HP-UX、Digital UNIX、OS/2 Warp多种硬件平台、多个操作系统上的不同版本,但是要做到支持所有平台还尚需时日。其他的如MS Reader等差距更大。另一方面,“门户之见”造成了不同格式的电子图书需要特定的阅读软件才能阅读,比如说. lit的电子图书需要MS Reader,.pdf的需要Acrobat Reader或PDFReader或GhostView等才能阅读,这也给读者带来

  了巨大的不便利,要么耗用大量的存储空间安装多种阅读软件,要么放弃一些电子图书。这种局面已经成为电子图书发展道路上的巨大障碍。

  电子图书格式的不通用是不同厂商之间划分“势力范围”、夺取市场利益的结果。厂商鼓励读者使用他们的阅读软件,几乎所有的阅读软件都是免费的,但是制作相应格式电子图书的软件却是要收费的。阅读软件的用户越多,制作用于该阅读软件电子图书的出版商数量也就越多,收费的软件销售量也就越多。但是,所谓的“免费”也不是绝对的,因为一个软件的应用普及是需要投入的,只不过免费的表象掩盖了用户获取和安装软件的成本。

  厂商用专用软件在电子市场上“圈地”本来是为了利益,但是这种行为能够带来的收益是有限的,因为它妨碍了电子图书的普及,反过来也就阻碍了软件厂商利益的进一步扩大。另外,要满足读者需求、支持所有平台对于厂商来说也会加大开发的成本,到头来有可能得不偿失。

  存在的东西一定有其存在的理由,电子图书的特定格式有其产生的充分原因。以PDF格式为例:PDF文件能够在保持原来文件格式不变的情况下,在任何设备上几乎完全一致地被阅读和打印,同时因为是经过编译生成的二进制格式文件,PDF文件在版权保护方面可以通过加密限制读者拷贝、打印等行为。但是二进制格式也给不通用埋下了伏笔。以几年前上市的一套PDF格式的电子图书《家庭藏书集锦》为例,这套电子图书利用Acrobat的插件进行了加密,限制拷贝和打印,但由于它是针对Acrobat Reader 3.0制作的,当Acrobat Reader升级到4.0版的时候,问题就暴露出来了:每次打开电子图书的时候软件就会报错,另外图书的目录结构也无法正常显示。特定格式的电子图书也照样可能存在不同版本间不通用的问题,尤其在制作过程中使用了第三方软件的情况下,这个问题就会更加严重。软件的发展日新月异,我们的电子图书虽然不要求万古长青,但是当软件升级可能会带来电子图书阅读障碍的时候,我们肯定会慎重考虑是否要使用这种用“电子”命名的图书。

  另外,从存储上来讲,特定格式的电子图书也有很大的不利。特定格式的电子图书基本上是经过编译的二进制文件,而我们都知道二进制文件中哪怕是一个字节的损坏都可能导致整个文件的丢失——这就好比是一本书因为撕掉了一个小角而导致这本书完全报废。图书是人类文明的一种财富,需要能够经受时间、保存环境的考验,电子图书也不例外。但如果电子图书如此脆弱,那又如何承担文明传承的重担?

通用!通用!路在何方?

  Internet能够如此神速地在全球范围内被普及的一个重要原因是因为在Internet上有统一的语言——HTML,此后的各种技术如JavaScript、VBScript、CGI、ASP、PHP、JSP、CF、XML等等基本上都最终是以HTML的形式向用户“交卷”。如果没有HTML,浏览者可能需要在看YAHOO!时下载一个浏览器、看CNNMoney时又去下载一个浏览器,而网站开发者也可能需要为使用Windows或Linux的PC、Mac、Palm等的用户开发多套网站系统。因为有了HTML,用户无论是用的是微软的Internet Explorer、开放源代码的Mozila还是Opera浏览器,无论使用PC还是UltraSparc工作站还是PockPC,都可以看到基本相同的网站,而网站的建设者只要开发一套网站系统就能够满足各种用户的需求。对于电子图书来说,要实现大规模的普及,统一的“语言”标准必不可少。

  电子图书有统一的标准不会妨碍制作电子图书软件厂商的利益。就像制作HTML文件,骨灰级的大虾可以就用一个Ultra Edit,新手可以使用Dreamweaver或FrontPage等工具软件,HTML的统一标准并没有妨碍Macromedia或Microsoft的利益。通过技术垄断来“绑”用户的方法已经被实践证明是没有前途的,有一次和一个出版社的朋友聊起来,他们使用的是某软件做电子图书,用他的话说“难用死了”,我问为什么不换好用一些的软件,他说因为此前的书都是用这个厂商的排版软件排的,用别的软件不兼容,“以后可不敢用他们的软件了”。标准的开放会让厂商的道路越走越广,而坐井观天的封闭早晚会遭到用户的摒弃。

  人们在上网的时候可能会注意到这样一个现象:在网络速度比较慢的情况下,网页在打开的过程中会先显示一部分内容,其余的内容会在此后才显示出来;而如果要浏览PDF文档,就需要等到这个文件都给传输到用户计算机的Internet缓存后才能够显示出来。这个小小的现象明明白白地告诉我们:文本格式的文件更具有耐损性。HTML文件传输过来一个片断就能够显示一个片断,也就是说如果一部分出现损坏其余部分基本上不会受到影响。就像一本书,撕掉了一页后这本书还是一本书,只是少了一页,电子图书必须要建立文本格式的标准,才能够满足人们对于图书耐损性的需求。

  文本格式标准在兼容性方面具有更强的优势。比如说一个在1980年编写的纯文本文件和一个可执行文件,2003年用户在最新的操作系统下,用更新版本的编辑软件打开的这个纯文本文件与以前不会有任何差别,但是这个二进制格式的可执行文件就可能会出现无法运行的错误。文本格式标准的电子图书因为放弃了复杂的二进制格式内容,所以在阅读软件升级的时候不会出现不通用的问题。

  文本格式的确有其不利的地方,比如说在不同系统上显示效果不同的问题。但是这个问题并不是不可解决,从HTML那里我们也可以获得新的启示:从HTML 4.0版开始出现了一个新东西——CSS,CSS的出现应该说是一个巨大的进步,因为它实现了内容与显示格式的分离,也就是说显示格式也有了统一的标准,所以HTML的内容可以在不同的平台上以同样的效果显示。对于电子图书来说,显示效果的问题也同样可以以类似的方法解决。

  文本格式另外一个致命的问题是版权保护的问题,这个问题似乎是不可解决的,因为只要是文本格式的文件就可以随意编辑、复制。笔者认为这个问题的解决有一个新的方向,就是电子图书的储存位置。如果所有的电子图书都存储在读者的设备上,这个问题就是几乎不可能解决的问题;如果电子图书不是存储在读者私人的设备上,版权保护的问题就容易解决,但是对于读者来说会增加获取图书的不便利。好在这个问题在未来相信不会是一个问题:随着网络的深入普及,未来的全时间在线将是大势所趋。在可以随时获取电子图书的情况下,读者也就没有必要为了阅读目的而一定要把电子图书储存在自己私人的设备上了,电子图书统一存放在加上一些技术的限定的地方,也就解决了文本格式电子图书的版权保护问题。

  综上所述,笔者认为要实现电子图书的完全通用,制定统一的、文本格式的电子图书共同标准不失为一条解决问题的出路。而且,目前中国的电子图书行业从整体上来说落后于西方发达国家,在这样一个初步发展的阶段,基础性的建设工作尤为意义深远。
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